Solo una vez podría un hombre desafiar a los guardianes inmortales de la ciudad sepulcral de los Antiguos en lo profundo del bosque infernal de Ganímedes y esperar vivir.

El agua helada salpicaba la cara de Ed Garth y goteaba por su camisa sucia y sucia. Fue un tremendo esfuerzo abrir los ojos. Los vapores del licor de Rotgut nativo de Ganímedes nadaban en su cerebro.

Alguien lo sacudía bruscamente. El cuerpo fornido de Garth se sacudió convulsivamente. Él golpeó, su cara hinchada por la bebida se retorció con furia asustada, y jadeó, ” ¡Ylgana! Vo m’trana al-khron -”

La mano sobre su hombro se cayó. Alguien dijo: “¡Eso es, Paula! ¡La lengua antigua!”

Y la voz de una niña, dudosa, un poco asqueada.

“¿Estás seguro? Pero, ¿cómo en el Sistema hizo esto … esto-”

“Bum. Vagabundo”, murmuró Garth, mirando con cansancio los pálidos óvalos de caras desenfocadas sobre él. “No te preocupes por mí, hermana. Beachcomber es la palabra, borracho, ahora. Así que por favor vete y déjame terminar mi botella”.

Se vertió más agua sobre Garth. Sacudió la cabeza, gimiendo, y vio a Tolomo, el comerciante de Ganímedes, frunciéndole el ceño. Los ojos de tres pupilas del nativo estaban enojados.

Inglés siseó, extrañamente acentuado, en su lengua.

“¡Te despiertas, Garth! ¿Me oyes? Este es un trabajo para ti. Ya me debes demasiado. Estas personas vienen a buscarte, dicen que quieren una guía. Ahora haces lo que quieren y me pagas por todo eso. licor que compra a crédito “.

“Claro”, dijo Garth con cansancio. “Mañana. Ahora no”.

Tolomo resopló. “Le consigo guías nativos, Capitán Brown. Conocen el camino a Chahnn”.

La voz del hombre dijo tercamente: “No quiero nativos. Quiero a Ed Garth”.

“Bueno, no lo atraparás”, gruñó Garth, apoyando la cabeza en sus brazos. “Esta articulación ya huele, pero la empeoras. Vencela”.

No vio al Capitán Brown darle a Tolomo una corriente de crédito doblada. El comerciante se guardó hábilmente el dinero, asintió y agarró a Garth por el pelo, levantando la cabeza. La cara azulada e inhumana se introdujo en el hombre de la Tierra.

“Escúchame, Garth”, dijo Tolomo, escupiendo las palabras. “Te dejé entrar aquí y emborracharte todo el tiempo. Me pagas un poco, no mucho, cada vez que reúnes suficientes raíces de alka para vender. Pero debes mucho. La gente me pregunta por qué dejo que a un vagabundo le guste vienes a mi Moonflower-Ritz Bar – ”

“Eso es una risa”, Garth articuló. “Un destartalado flophouse de plástico lleno de cucarachas y mal licor. Moonflower-Ritz , ¡tonto!”

“Cállate”, espetó Tolomo. “Te dejé pagar una factura aquí cuando nadie más lo haría. Ahora tomas este trabajo y me pagas o hago que el mariscal te ponga en la cárcel. En trabajos forzados, en los pantanos”.

Garth llamó a Tolomo algo no imprimible. “Está bien”, gimió. “Ganas, piojo. Sabes muy bien que ningún hombre de la Tierra puede soportar el pantano, incluso con zapatos de pantano. Ahora suelta mi cabello antes de que te rompa los dientes”.

“¿Lo haces? ¿Guias a estas personas?”

“Dije que lo haría, ¿no?” Garth buscó a tientas la botella que tenía delante. Alguien le puso un vaso lleno en la mano. Tragó el ardiente licor púrpura, se estremeció y dejó sin aliento.

“Está bien”, dijo. “Bienvenido a Ganímedes, el lugar de placer del Sistema. El peor clima fuera del Infierno, el único mundo casi completamente inexplorado y el mejor lugar para visitar a los perros que he visto. La Cámara de Comercio te saluda. Aquí está el representante “. Señaló a un lagarto de seis patas con la cara de una gárgola que se escabulló sobre la mesa y saltó a las sombras donde no llegaba la luz de la lámpara de radio.

El Capitán Brown dijo: “Puedo ofrecerle cincuenta dólares para guiarnos a la ciudad en ruinas, Chahnn. Y, tal vez, pueda ofrecerle diez mil dólares para que nos haga otro pequeño trabajo”.

El impacto de eso fue más efectivo que el agua fría. Garth se echó hacia atrás, por primera vez mirando a sus compañeros. Había dos de ellos: un hombre y una niña, con sus elegantes trajes tropicales que miraban desde un lugar en esta sucia inmersión. El hombre era delgado y bronceado, y parecía que toda la humedad le había sido expulsada por los cálidos soles. Estaba hecho de cuero resistente, pensó Garth. Su rostro era el más inexpresivo que Garth había visto jamás: ojos pálidos y poco profundos, una boca de trampa para ratas y el aire general de un tigre que se lo toma con calma.

La chica … un repentino dolor enfermo golpeó a Garth. Se parecía a Moira. Por un momento increíble pensó, con su mente embotada de licor, que ella había regresado. Pero Moira estaba muerta, lo había estado durante casi cinco años.

Cinco años viviendo la muerte, golpeando los patines en Ganímedes, donde los hombres caen rápidamente. La cara devastada de Garth se endureció. Se obligó a mirar directamente a la niña.

Ella no era Moira, después de todo. Tenía el mismo aspecto de feminidad elegante y limpia, pero su cabello era rojo dorado en lugar de marrón, y sus ojos eran verdosos, no azules. La suavidad en su rostro fue desmentida por la obstinada y redondeada barbilla.

“¿Diez mil?” Garth repitió suavemente. “No entiendo la imagen. Cualquier nativo podría llevarte a Chahnn”.

La niña dijo: “Sabemos eso. Estamos interesados ​​en algo más. ¿Podrías usar diez mil dólares?”

“¡Sí! Sí, podría”, dijo Garth.

“¿Qué harías con él? ¿Volver a la Tierra? Podríamos cambiarlo para que pudieras conseguir un trabajo allí. Ha habido una escasez de hombres desde que comenzó la Plaga de Plata”.

Garth puso sus dedos suavemente alrededor del cristal y lo apretó, hasta que el plástico transparente se dobló. No miró a la niña.

“Ya terminé con la Tierra. Si pudiera reunir, ¿diez mil? Me suicidaría, de una manera muy divertida. Me iría al Bosque Negro. El dinero podría conseguirme los hombres y el equipo que había necesidad, pero, bueno, nadie sale vivo de la Selva Negra “.

“Lo hiciste”, dijo el capitán Brown.

“¿Eh? ¿Has oído hablar de eso?”

“Hemos escuchado historias, muchas de ellas. Acerca de cómo saliste del Bosque Negro hace seis años, delirando con fiebre y hablando en un idioma que nadie podía entender. Y cómo has estado haciendo viajes al Bosque desde entonces. ¿Qué pasó? Sé que trataste de hacer expediciones para rescatar a un hombre llamado Willard. Estaba contigo, ¿no?

Garth sintió de nuevo esa enfermedad enfermiza en su cerebro, la monstruosa pregunta que lo había estado atormentando durante cinco años. De repente, golpeó su puño sobre la mesa. La cara de Tolomo apareció detrás de una cortina y desapareció nuevamente cuando Brown le devolvió el saludo.

“Olvídalo”, dijo Garth. “Incluso en Ganímedes, los hombres se ocupan de sus propios asuntos, por lo general”.

Brown acarició su mejilla con un pulgar calloso. “Haz lo que quieras. Aquí está la configuración, entonces. Es estrictamente confidencial, o el trato está cerrado. Sabrás por qué más tarde. De todos modos, queremos que nos guíes a la Selva Negra”.

La risa de Garth sonó áspera y amarga. Brown y la niña lo miraban con ojos impasibles.

“¿Qué tiene de gracioso?” preguntó ella, frunciendo el ceño.

Garth se puso serio. “No mucho. Solo por cinco años he estado sudando sangre tratando de entrar al Bosque, y conozco el lugar mejor que nadie en Ganímedes. ¿Ves esto?” Se arremangó la manga y exhibió una cicatriz púrpura a lo largo de su brazo. “Una planta de caníbal hizo eso. No pude escapar de la cosa. Las balas y los cuchillos no dañan al chupasangre. Tuve que permanecer allí durante dos horas, indefenso, hasta que obtuve toda la sangre que quería. Después de eso Me las arreglé para alejarme “.

“Yo mismo he recogido algunas cicatrices”, dijo Brown en voz baja.

Garth lo fulminó con la mirada. “No en la Selva Negra. La única forma de atravesar ese agujero de plagas es con una gran expedición armada. Incluso entonces … ¿has oído hablar de los Noctoli?”

“No quien-”

“Flores. Su polen funciona de manera divertida, bastante divertido. Crecen en el interior y te dan amnesia. Ni siquiera las máscaras de gas ayudan. Las cosas funcionan a través de tu piel”.

“¿No te afecta?” La niña quería saber.

Garth se estremeció y volvió a beber. “Lo hizo, una vez. Más tarde logré elaborar una antitoxina. Y de todos modos he acumulado inmunidad. Pero es una risa. ¡Ustedes dos quieren ir al Bosque Negro!”

La cara de Brown no tenía emociones. “Con una expedición, bien armado. Lo proporcionaré”.

“Oh. Eso es un poco diferente. Igual, ¿qué buscas?”

“Simplemente haciendo turismo”, dijo la niña.

Garth sonrió torcidamente. “Está bien. Conozco las historias. Todos en Ganímedes han oído hablar de los Antiguos “.

Los ojos del capitán Brown se abrieron. “¿Que hay de ellos?”

“¿La raza perdida? Que vivieron en Ganímedes hace miles de años, y tenían la ciencia más grande jamás conocida por el Sistema. Que murieron, nadie sabe cómo, y los secretos de su civilización se perdieron. Chahnn es la única de sus ciudades en ruinas Se han encontrado una docena más. Y están llenos de artilugios y robots que nadie sabe cómo funcionar. Hubo una fuente de energía central, pero los terrestres nunca descubrieron cómo funcionaba o qué combustible se usaba. Las inscripciones encontradas en las ciudades no dijeron nada “.

“Muy bien”, asintió Brown. “Excepto que olvidaste una cosa. Conoces la lengua antigua. Lo dices”.

Garth se mordió el labio. “¿Y qué?”

“¿Donde lo aprendiste?”

“No lo sé. Supongo que en la Selva Negra. No lo recuerdo”.

La niña hizo un gesto de impaciencia. Ella se calló cuando Brown la miró.

“¿Del Zarno, Garth?”

” ¡No lo sé! ¡ No hay pruebas de que el Zarno exista!”

“Si has ido lo suficientemente lejos en la Selva Negra”

Garth dijo enojado: “¿Recuerdas lo que te dije sobre el Noctoli? ¿El efecto del polen? Cuando regresé a Oreport aquí tenía amnesia. Yo …” Dudó. “No recuerdo. Nunca recordé lo que sucedió en la Selva Negra”.

“Um-m”. Brown se frotó la mejilla de nuevo. “Una raza perdida de salvajes que ningún extraño ha visto nunca, una raza que habla la lengua de los Antiguos. ¿Cómo podrían vivir alrededor de esas flores Noctoli tuyas?”

“Inmunidad natural”, dijo Garth. “Construido durante un período de generaciones. No tenía eso, entonces”.