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Assassiner Stein était facile. Kraag attendit que Jonner enfile sa combinaison spatiale et sortit pour jeter un coup d’œil personnel à l’astéroïde. Même à ce moment-là, Kraag a gardé sa patience, car il souhaitait que Jonner revienne sur le navire sans méfiance.

Kraag était assis à l’arrière de la salle de contrôle alors que Stein, le navigateur et le responsable des communications, conduisait la radio. Il y a eu une brève période pendant laquelle Stein a parlé à Marsport, puis il a contacté Jonner. Jusqu’à ce que Jonner s’éloigne de l’épave, la majeure partie de leur conversation était une dispute.

“Je pense toujours que deux d’entre nous devraient sortir et un rester à bord du navire”, a déclaré Stein. “Kraag est d’accord avec moi. Et si tu tombais dans une crevasse?”

“Il n’y a pas beaucoup de danger, et vous avez une solution directionnelle sur moi”, répondit la voix de Jonner par le haut-parleur. “Si nous avions un équipage important, je conviendrais que nous devrions explorer à deux. Comme nous ne sommes que trois, un seul doit être mis en danger à la fois. Je suis le capitaine, alors je le suis.”

“Eh bien, ne vous perdez pas de vue”, prévint Stein. “Nous n’avons pas d’atmosphère ici pour faire rebondir les ondes radio sur l’horizon.”

À travers le port de glassite, Kraag pouvait voir Jonner fouiller la surface de l’astéroïde avec sa sonde en acier. À l’horizon incroyablement incurvé, la silhouette assortie de Jonner se penchait légèrement sous le ciel noir et constellé d’étoiles. Le soleil lointain brillait de la sphère de son casque.

“Joli terrain lisse”, remarqua Jonner. “Ce n’est pas vraiment une planète, mais il semble avoir assez de masse pour abattre n’importe quelle montagne. On dirait qu’il devrait y avoir des collines, cependant. Cela devait être à l’état fondu lorsque la planète trans-martienne originale a été brisée. ”

“Cela devrait signifier albédo élevé”, a déclaré Stein. “Plus haut qu’il devrait être.”

“Cela ressemble plus à Vesta”, a déclaré Jonner. “Bien sûr, nous sommes sur Ceres?”

Stein a examiné les notes qu’il avait prises avec les instruments du navire avant l’accident.

“La vitesse de sortie était de 1 552,41 pieds par seconde”, at-il déclaré, “et son diamètre de 0,06. Je calcule la masse à 0,000108”.

“Tous ces chiffres sont erronés, selon le dernier tableau de Ceres”, a déclaré Jonner.

“Les gars qui ont fabriqué cette table étaient sur Mars”, a rappelé Stein. “Vesta n’a pas un diamètre de 480 miles. Ce doit être Ceres.”

“Vous êtes le navigateur”, se rendit Jonner. “Je te prendrai au mot.”

La sphère du personnel du navire reposait sur le sol, inclinée à un angle de presque 20 degrés par rapport à l’horizontale. L’inclinaison n’était pas un inconvénient, cependant. Chacun des hommes ne pesait que cinq ou six livres ici, et le glissement était à peine perceptible.

“Je vais vous remettre à Kraag”, dit finalement Stein, levant les yeux au chronomètre. “C’est mon jour pour préparer le souper, tu sais.”

C’était le signal que Kraag attendait. Il tendit la main derrière lui et chercha un pistolet dans l’étagère.

Celui qu’il a sorti était celui de Jonner, et ce n’était pas une arme à feu, mais l’ancien pistolet que Jonner avait juré. Kraag le reposa à la hâte, mais pas avant que Stein ne se soit retourné pour le regarder.

“Quoi de neuf, Kraag?” demanda Stein sans alarme. “Pourquoi l’arme?”

Kraag sortit un pistolet à chaleur du rack.

“Rien n’est fait”, dit-il avant de tirer sur Stein.

Le rayon brûla dans l’épaule de Stein et Kraag le glissa jusqu’à son ventre avant de relâcher sa pression sur la détente.

“Mon Dieu, Kraag!” gargouilla Stein. Convoquant un dernier effort, il croassa dans le micro: “Jonner! Attention! Kraag a tiré ….”

Kraag l’a blessé au visage, le coupant. Le corps de Stein flotta vers l’avant et le haut hors de la chaise et commença à s’installer lentement vers le sol en pente.

“Qu’est-ce qui se passe, Stein?” vint la voix alarmée de Jonner par le haut-parleur. “Stein? Stein!”

“Tout va bien, Jonner”, dit Kraag aussi calmement qu’il le pouvait, lorsqu’il parvint au microphone. “Stein vient de s’évanouir.”

Il y eut un silence de Jonner.

“Je vais m’occuper de Stein, puis du micro jusqu’à ce que vous soyez prêt à entrer”, dit Kraag dans le micro.

“Je veux parler à Stein quand il viendra”, a déclaré Jonner. Sa voix semblait froide.

Alors Jonner a suspecté quelque chose. Eh bien, cela ne pourrait pas être aidé. Peut-être qu’il pourrait être parlé autour.

“Très bien, Jonner”, acquiesça Kraag d’une manière apaisante.

Le corps de Stein devait être caché à Jonner, juste au cas où. Jonner est entré vivant dans la sphère du personnel, ce que Kraag n’avait pas l’intention de faire. Quand il aurait pris soin de Jonner, il pourrait disposer des deux corps avant que le navire de sauvetage n’arrive à destination.

Traîner le corps de Stein, c’était comme tirer quelqu’un dans l’eau. Il a flotté dans les airs de la sphère du remorqueur de Kraag, s’installant lentement. Son seul problème était d’obtenir un bon levier pour pousser. Après un moment de réflexion, il enfonça le corps dans un compartiment à aliments vide à deux ponts sous la salle de contrôle.

De retour dans la salle de contrôle, Kraag observa le port. Jonner était maintenant plus proche de la sphère du personnel, regardant vers elle mais ne bougeant pas.

D’autres parties du navire, certaines larguées, certaines froissées et brisées par son accident, se situaient à différentes distances de la sphère du personnel. Certaines parties étaient éparpillées au-delà de l’horizon, à un mille de distance.

Kraag n’avait pas voulu se moquer de l’astéroïde. Il n’était pas question de revenir en arrière de leur orbite originale vers Titan lorsque la météorite avait ouvert leurs deux réservoirs d’hydrazine. Mais l’idée de Kraag était de rester dans l’espace et d’essayer de faire demi-tour vers Mars avant que le carburant ne cède.

En tant qu’ingénieur, Kraag a déplu à Jonner de l’avoir rejeté. Jonner avait estimé plus prudent de prendre une orbite autour de l’astéroïde et d’attendre son sauvetage. Mais les pompes à essence étaient tombées en panne avant de pouvoir s’adapter à l’orbite. Kraag n’oublierait jamais cette attente impuissante alors qu’ils tournaient dans tous les sens, descendant en spirale vers l’inévitable crash.

Il est retourné au micro.

“D’accord, Jonner,” dit-il. “Qu’est-ce qui se passe là-bas maintenant?”

“Où est Stein?” répliqua Jonner. “Je veux lui parler.”

“Il ne se sent pas très bien. Il a dit qu’il préférait ne pas essayer de retourner dans la salle de contrôle pour le moment.”

“Dis-lui de venir au micro de toute façon. Je ne veux pas te parler avant de parler à Stein.”

“Stein ne peut pas parler, je te le dis. Si tu ne veux pas me parler, es-tu prêt à entrer?”

“Et se faire tirer dessus?” répliqua Jonner.

Les soupçons de Jonner étaient donc bien définis. Il fallait s’y attendre après que les mots de Stein aient pu crier dans le microphone. Jonner n’était l’haltère de personne.

Kraag fatigué une fois de plus.

“C’est une idée ridicule, Jonner,” dit-il. “Je ne vois pas pourquoi tu dirais une chose pareille.”

“Vous avez tiré sur Stein”, a déclaré Jonner positivement. “Inutile de le nier. Je sais que tu as tiré sur Stein, et je le saurai jusqu’à ce que Stein lui-même me dise que ce n’est pas le cas.”

Kraag connaissait trop bien Jonner pour continuer à faire semblant. Il a essayé une autre tactique.

“D’accord, j’ai donc tiré sur Stein”, admit-il. “Cela ne veut pas dire que je vais te tirer dessus. Viens et parle-en. Nous pouvons faire un marché.”

“Si vous avez tiré sur Stein, pourquoi ne me tireriez-vous pas?” demanda logiquement Jonner.

“Il n’y avait pas assez d’air pour trois. Il y a pour deux.”

Jonner resta silencieux un moment.

“Alors c’est pour ça que vous l’avez fait”, dit-il alors. “Je pensais que c’était assez proche, n’est-ce pas, Kraag?”

“Je suis le gars qui doit surveiller les fournitures sur ce bateau. J’ai vérifié l’oxygène après l’accident, qui a ouvert les trois compartiments du pont des fournitures. Il reste 3800 livres d’oxygène. Il faudra environ 22 mois pour le navire de sauvetage venir ici de Mars. Avec 2,8 kilos d’oxygène par jour, vous et moi pouvons y arriver, mais cela n’aurait duré que trois mois à nous trois. ”

Jonner le maudit pendant une minute complète, pas très fort mais avec une telle intensité que Kraag sentit son visage se réchauffer.

“Tu es un meurtrier!” fini Jonner. “Tu es un meurtrier de sang-froid!”

“Découpe-toi, Jonner”, gronda Kraag. “Je ne peux pas comprendre toi et Stein. Qu’est-ce que tu espérais nous sauver? Un miracle?”

“Je n’ai pas envie d’en parler maintenant”, dit Jonner avec méfiance. “Si tu avais seulement … Bon Dieu, Kraag, nous étions ensemble depuis longtemps. Même si nous avions tous pensé que nous allions mourir, je ne pensais pas que nous nous tuerions comme des animaux.”

“La préservation de soi est la première loi de la nature”, a déclaré cyniquement Kraag. “Mieux vaut que deux meurent plutôt que trois. Entrez, Jonner.”

“Merci. Kraag. Vous savez que je vais vous dénoncer en tant que meurtrier lorsque le bateau de secours arrivera ici. Je n’ai aucune envie de monter pour pouvoir être brûlé.”

“D’accord, reste dehors jusqu’à ce que ton air se dégage.”

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