Deux amants et une conférence

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C’est un fait bien connu qu’un choc soudain et puissant aura un effet remarquable sur un esprit sous l’influence de l’alcool et d’autres stimulants. Le choc est immédiatement suivi d’un engourdissement qui cède la place à une étonnante clarté de pensée en quelques instants.

Jacqueline descendit les escaliers des Trois Couronnes et descendit dans la rue au bras d’un sergent de police. Elle était en transe, mais auparavant, à cent pas de la porte, elle avait pris conscience de la situation. L’officier qui l’a arrêtée était un ancien combattant et savait très bien que, dans les deux ou trois minutes qui suivent immédiatement la perpétration d’un grand crime, le criminel est plus que susceptible de faire des aveux surprenants ou de donner des indices permettant de découvrir le véritable motif. . Cela ne s’applique évidemment pas aux criminels habituels qui prononcent rarement une syllabe tant que leur défense n’est pas totalement préparée et testée.

En descendant l’escalier, le sergent Fontaine a demandé à la femme, à bout portant, pourquoi elle avait tué son compagnon. Dans la voix d’une somnambule, elle a répondu qu’elle l’avait fait pour l’empêcher de commettre “un acte abominable qui causerait du chagrin et de la honte à une personne qu’elle aimait”. Et après cela, elle ne pouvait plus être incitée à ouvrir la bouche.

Ils étaient suivis au commissariat par une foule d’hommes et de femmes curieux et excités, ce dernier reprochant la prisonnière et la menaçant d’une peine extrême tandis que le sergent devait s’arrêter plusieurs fois et menacer de tirer son sabre pour garder une partie de la peine. les hommes de poser des mains violentes sur elle.

“Le retard de la loi”, sur lequel les grands prêtres de la jurisprudence ont ouvert les portes de leur colère, s’avère généralement une bénédiction dans les affaires pénales. Car, par une contradiction singulière d’une loi naturelle, les lois d’une communauté civilisée dépassent leur source: une majorité d’individus. La commune est moins cruelle que ses composantes. Laissez un homme ultra-civilisé, hyper raffiné, se placer entre le meurtrier et sa victime et observer les mouvements instables du sang de la vie sur une artère en ruine. Tous ses effets de raffinage et de civilisation sont brûlés dans une explosion d’horreur et de rage. Il ne sait pas – ne se soucie pas de savoir – s’il y avait une justification à l’acte. Dans un souffle, il est renvoyé des milliers d’années en arrière et réclame la justice instantanée et primitive de ses ancêtres tribaux.

Heureusement, ce n’est pas alors que des lois sont établies ou exécutées. Les hommes qui sont devenus gris et sages dans l’analyse de la brute humaine sont assis loin des scènes de violence et encadrent les lois. Ils sont exécutés lorsque les passions naturelles se sont apaisées.

Henri Valmorin, procureur de la République de Bordeaux, était de ce type. Il était remarquablement capable et ambitieux, mais son ambition ne prenait pas la forme d’une progression matérielle. Il avait un revenu confortable au-delà de son salaire et suffisamment de réserve pour donner à sa fille un joli atout, de sorte qu’il ne ressentait pas le besoin d’une position plus élevée pour gagner de l’argent.

Son poste de procureur l’a interjeté et il l’a si bien rempli qu’il aurait été avancé une douzaine de fois s’il n’avait pas su qu’il préférait ce travail à un autre. Il avait une conception vraie et large de ses fonctions. Son travail consistait à protéger la communauté et à punir ses ennemis, mais il ne s’est jamais trompé en prenant l’habitude de considérer chaque individu accusé d’un crime comme un criminel présomptif. Il était plutôt avocat de la défense jusqu’à ce que la police et le juge d’instruction lui remettent les armes d’attaque. Puis il est devenu le procureur habile, habile et sans compromis.

M. Valmorin était dans le bureau de son ami, M. Feverel, juge d’instruction, lorsque la femme aux trois couronnes fut amenée devant lui. Il resta à l’arrière-plan et ne prêta que peu d’attention à la procédure, jusqu’à une minute. Ensuite, son intérêt a été mis au plus haut.

M. Feverel a commencé par les questions habituelles concernant le nom, l’âge, le lieu de naissance, etc., qui doivent être examinées et ont examiné un test de force mutuel, alors que deux pugilistes se dansent pour le premier round d’une bagarre sans frapper un coup. coup. À la surprise des deux hommes, la femme maintint un silence absolu et indifférent. Il n’y avait rien chez elle suggérant une obstination maussade. Elle jeta un coup d’œil par-dessus la tête de M. Feverel par une fenêtre ouverte avec une expression indiquant qu’elle n’avait même pas entendu les questions. M. Valmorin étudia son visage de près. À travers les ravages du vice et le masque de désespoir, ses yeux expérimentés pouvaient voir le naufrage d’une beauté disparue et le raffinement de traits qui devaient être autrefois remarquables. M. Feverel, bien que moins expérimenté, s’aperçut également que le silence qu’il avait d’abord attribué à la maussade brutalité de sa classe avait apparemment un but profond et tragique. Mais comment le décomposer?

“Madame”, dit-il avec courtoisie en abandonnant son style professionnel brusque, “vous devez voir que votre parcours actuel ne peut que porter préjudice à votre cas. Les autorités n’auront aucune difficulté à établir votre identité, mais vous pouvez nous épargner bien des inconvénients.” en répondant à ces questions simples, vous vous appelez Laroque? Cet homme était-il votre mari?

La femme n’a donné aucun signe qu’elle avait entendu. M. Feverel se mordit la lèvre. Il avait délibérément utilisé le français le plus poli et il était certain qu’elle le comprenait. Mais il n’était apparemment pas plus près de la faire parler.

“Qu’est-ce que tu voulais dire en disant que tu as tué cet homme pour l’empêcher d’apporter le chagrin et la honte à quelqu’un que tu aimes?” demanda-t-il soudainement.

Les lèvres bougèrent presque imperceptiblement, et pendant une fraction de seconde, les yeux vacillèrent et rencontrèrent le regard acéré du magistrat. Mais elle ne fit pas de bruit et l’instant suivant, son visage était aussi impassible qu’avant.

M. Valmorin, l’observant de près, attendit le prochain déménagement du magistrat. Ce dernier avait, au commandement, une voix aussi douce et persuasive que celle d’une femme et beaucoup de malfaiteurs avaient ressenti son charme et avaient été attirés par la confession.

“Ne pensez pas, madame”, commença-t-il, son ton à la fois respectueux, inclusif et invitant, “que j’essaierais de vous amener à dire tout ce qui peut nuire à votre cause! Ne me considérez pas comme un ennemi. Je sais que vous J’ai tiré sur cet homme, Laroque, à l’Hôtel des Trois Couronnes et je suis plus que disposé à croire que vous aviez une bonne raison pour ce terrible acte. Vos paroles au policier qui vous a arrêté en sont une indication. Ce n’est pas mon devoir de essayez de vous convaincre d’un crime qui était probablement justifiable. L’homme que vous avez tué était un ancien condamné et la société s’en est bien débarrassée. Vous avez probablement simplement épargné à l’État le coût de son emprisonnement une fois de plus et de le garder là-bas. Je suis plus que disposé à croire que vos raisons de le tuer étaient excusables, même aux yeux de la loi.

“Regardez-moi comme un ami!” il a continué de façon persuasive. “Dans mon bureau, il n’y a pas de criminel, pas de juge. Vous êtes simplement accusé d’un homicide que vous avez sans aucun doute commis. Mais la loi stipule que de nombreuses formes d’homicide sont justifiables. Convaincs-moi que tu as même une assez bonne raison de tirer sur cet homme. – et je ne serai pas difficile de convaincre – et il est probable que vous n’ayez jamais été jugé – que votre histoire pourrait être enterrée avec ceux qui doivent le savoir. Mon sténographe et mon ami le procureur vont nous quitter ici ensemble et vous pouvez tout expliquer à moi et à moi, seul. ”

Valmorin se leva en s’inclinant et sortit lentement suivi du sténographe de M. Feverel. Les yeux de Jacqueline se croisèrent lorsque la porte se referma et il se remit à parler.

“Maintenant nous sommes seuls!” et le ton était encore plus invitant et confidentiel. “Tu peux me parler maintenant sans crainte. Je me fiche de fouiller dans les secrets de ton passé. Tu n’as besoin de mentionner aucun nom. Mais dis-moi aussi simplement que possible la raison pour laquelle tu as tué ce rat de prison!”

La voix les plaça au même niveau: ils devinrent des alliés contre les morts. Dans sa douce et douce montée et sa chute, dans ses yeux sombres et sympathiques et son visage propre et aquilin, il y avait quelque chose qui s’approchait du pouvoir hypnotique, comme le savaient plusieurs dames bordelaises. Elle commença à ressentir une étrange sensation de repos et de réconfort et souhaitait vaguement qu’il continue. L’œil averti de M. Feverel saisit le relâchement presque imperceptible de la figure rigide. Un frisson de triomphe le parcourut. Il était en train de gagner! Mais il n’y avait aucun signe d’exaltation ou d’impatience dans sa voix ou dans ses mots quand il continuait.

Il la pria de ne pas penser que l’appareil de la loi était dirigé contre elle. La justice n’était pas aveugle. Elle était lucide. Elle n’était pas sévèrement impartiale, mais plus souvent miséricordieuse. Elle avait depuis longtemps oublié la loi amère de œil pour œil et de dent pour dent. Elle pourrait tenir compte de la fragilité de l’humanité. Elle pourrait comprendre qu’il peut y avoir de nombreuses circonstances dans lesquelles un assassinat peut être justifié. Non plus, quand il est devenu un devoir de tuer!

À deux reprises, les lèvres de Jacqueline tremblèrent et ses yeux le regardèrent avec envie. Elle semblait sur le point de parler, mais ses lèvres se fermèrent fermement et son regard chercha la fenêtre, sans mot dire.

Soudain il sonna et un policier apparut à la porte.

“Enlevez le prisonnier!” commanda-t-il d’un ton dur et bref qui tomba sur la femme comme un coup de fouet. Elle hésita et tendit la main à demi comme pour l’arrêter. Une fois de plus, le magistrat pensa qu’il avait triomphé. Mais l’impulsion fut vaincue et elle sortit de son bureau sans avoir prononcé un mot.

M. Valmorin est revenu et en réponse à son interrogation, le magistrat a secoué la tête.

“Elle ne parlerait pas”, dit-il avec lassitude. Les intérêts de M. Valmorin en tant qu’expert ont été éveillés et, avec le magistrat, il a examiné l’examen en détail. M. Feverel lui a dit avoir eu l’impression une ou deux fois et a craint qu’elle ne soit jamais obligée de raconter son histoire.

“Vous pouvez voir, mon ami”, dit-il, “qu’elle est accro à la drogue. Elle est maintenant privée de rien de la sorte depuis quarante-huit heures. Cela signifie que ses nerfs doivent être en très mauvaise forme, et cela signifie aussi qu’elle a une volonté de fer pour dissimuler le fait avec tant de détermination et contrecarrer l’examen. ”

La prophétie de M. Feverel s’est avérée vraie.

Dans les premières heures qui ont suivi son arrestation, Jacqueline a appris qu’elle serait sans défense dans un duel verbal avec ces hommes de loi entraînés. Une question apparemment sans but et une réponse insouciante pourraient être la combinaison pour ouvrir les portes verrouillées de son passé et elle aurait alors tué Laroque en vain. Ainsi, alors que les jours passaient et que les examens se succédaient avec une persistance énervante, elle pleura, poussa des cris et grogna pendant des heures dans sa cellule, implorant de l’éther ou de la morphine, mais aucun mot de son histoire ne pouvait lui être forcé.

Elle a refusé l’avocat et, lorsque le tribunal a nommé un avocat, elle ne l’a pas vu. M. Feverel a enfin abandonné tout espoir.

“Vous devrez juger l’affaire comme un simple homicide”, a-t-il déclaré à M. Valmorin. “Les témoignages des domestiques et du policier sont suffisants pour convaincre, mais qu’y a-t-il derrière?”

“Et vous ne pouvez même pas trouver son nom!” réfléchit le procureur.

“Appelez-la Madame X!” claqua le magistrat exaspéré. “Elle est à peu près aussi mystérieuse et insaisissable que toute autre quantification dans l’algèbre de ma jeunesse!”

M. Valmorin a ri un peu et a raconté l’histoire devant les tribunaux ce jour-là. La mystérieuse femme avait déjà attiré l’attention des journalistes qui fréquentent les tribunaux et, lorsque le brillant M. Feverel l’a appelée “Madame X”, en reconnaissance de sa défaite, son cas dans les trois jours est devenu une cause célèbre à Bordeaux. Dans les cafés, dans les tribunaux, dans les maisons, on n’a plus parlé de rien pendant des semaines. En dépit du système de passeport et du registre élaborés, il y avait ici une femme qui a absolument défié les autorités de trouver un indice sur son identité. La police de Buenos-Ayres ne pouvait pas les aider et, au-delà de cette ville, son passé était blanc. Qui était-elle? D’où venait-elle? Pourquoi avait-elle tué sa compagne? Était-il son mari? Ces questions et une centaine d’autres ont été posées à toutes les heures de la journée. Des tas de rumeurs ont été mis à flot. Elle était la fille d’une maison noble qui avait fui un couvent. Elle était la femme d’un marquis, l’avait quitté et épousé un aventurier. Elle était la reine d’une bande de ravisseurs. Elle était le chef d’une société secrète de meurtre.

Elle avait purgé une peine pour contrefaçon dans un pénitencier américain. C’était une nihiliste, échappée de Sibérie. Etc.

Des dizaines de personnes se détournaient de la porte de la prison tous les jours. Des femmes morbides et des hommes curieux ont demandé à la police de la regarder, en assurant au chef qu’ils seraient en mesure de l’identifier. Un certain nombre de femmes hystériques ont commencé! un fonds pour sa défense, mais cela a été fermement supprimé.

Des avocats à la réputation établie, qui avaient chaleureusement félicité Maître Raymond Floriot pour son premier mémoire et avaient exprimé l’espoir que cela conduirait à quelque chose d’intéressant, regrettent maintenant de ne pas avoir été nommés par le tribunal pour la défendre, bien que ce fût une entreprise non rentable. cas sans espoir.

Mais M. Valmorin était enchanté. Il était heureux que le jeune Floriot soit parvenu à attirer autant d’attention et regrettait presque que le jeune homme n’ait aucune chance de gagner sa cause. La raison n’est pas loin à chercher. Depuis plusieurs années, M. Valmorin et M. Floriot, père, ont vu que M. Raymond était amoureux d’Hélène Valmorin, au visage doux et au visage doux. Cela n’a rien d’étonnant à ce sujet, nombre de jeunes Bordelais étant dans le même état d’esprit. Mais ce qui importait, c’était qu’il était également évident que Mademoiselle Hélène était passionnément amoureuse du jeune avocat aux yeux noirs et aux cheveux bouclés. Les pères savaient qu’il n’était que très peu de temps avant qu’on leur demande formellement de sanctionner le mariage. D’où le désir de M. Valmorin de voir son futur gendre se lever le plus rapidement possible.

Que le jeune homme se lève, il était certain. Comme il a été mentionné, il avait hérité de l’esprit sans faille et logique de son père, de son amour du métier et du tempérament empressé et sympathique de sa mère. Son esprit était prompt à saisir une situation ou un point inattendu et tout aussi rapide à lui donner sa vraie valeur. Associé à ces cadeaux, il avait une facilité d’expression marquée et une voix douce et vibrante. Comme l’a dit mademoiselle Hélène, il a fait l’amour magnifiquement.

M. Valmorin était prêt à faire tout ce qui était en son pouvoir financier et savait que le père de Raymond s’efforcerait d’établir correctement la jeunesse, mais le jeune homme devait rechercher le succès dans sa profession pour élever une famille.

M. Floriot avait écrit qu’il viendrait de Toulouse pour regarder son fils s’occuper de son premier cas, et M. Valmorin avait alors l’intention de lui parler.

Ce devait être un grand jour pour Raymond et tous ceux qui lui étaient chers avaient promis de comparaître devant le tribunal lorsqu’il se présentait pour la première fois sur la ligne de mire. Rose avait promis de prendre en charge Hélène. Son père, à la demande du président du tribunal de Bordeaux, siégerait avec les juges. “Oncle” Noel et le Dr Chennel venaient de Paris.

Le jeune homme a travaillé d’arrache-pied toute la journée pour en parler à Hélène, le soir, puis tard dans la nuit. Il lui a lu des extraits de son discours, tandis que son père faisait semblant d’écouter dans la salle “pour apprendre les secrets de la défense”. Il n’avait aucune idée fausse de la force de sa ligne de bataille. Il savait qu’il avait une mauvaise affaire, mais il était déterminé à faire de son mieux. Comme il l’a fait remarquer, “il est difficile de défendre un homicide dont la conduite est la meilleure preuve pour la poursuite”.

À l’approche du jour, il était nerveux, inquiet, agité – mais prêt.

Ce fut une journée riche en émotions chez Floriot le matin avant le procès. M. Floriot était arrivé de Toulouse la veille au soir et M. Valmorin avait prévu de faire appel à lui ce matin-là s’il pouvait trouver le temps. Hélène était à la maison avant dix heures, impatiente de voir Raymond. Il était allé à la prison tôt pour faire une dernière tentative pour voir sa cliente, et elle mit le temps à attendre en bavardant avec Rose et en déplorant le fait que le père de Raymond ne pouvait pas être le juge en l’affaire afin qu’il dispose d’un délai raisonnable. certaine chance de gagner!

“C’est déjà assez dur d’avoir des cas, n’est-ce pas?” elle s’est plainte.

“Je ne sais rien à ce sujet,” répondit Rose gaiement, “mais je suppose que la loi est comme n’importe quoi d’autre – il faut bien commencer!”

“Et Raymond commence demain!” murmura la fille, comme si cela venait de lui venir à l’esprit. “Demain, il plaide sa première affaire!”

“Et une affaire capitale pour commencer c’est!” déclara Rose. “Tout le monde en parle!”

“Oh, j’espère qu’il va gagner!” s’écria la fille presque en larmes. “Je n’ai pensé à rien d’autre depuis des semaines!”

“Oh, je ne suis pas inquiet pour ça!” répondit Rose avec la confiance d’un vieux et loyal serviteur. “M. Raymond est intelligent, je vous le dis! Il va les convaincre!”

“Pensez-vous qu’il sera bientôt de retour?” demanda Hélène avec anxiété.

“Ça dépend!” sourit Rose. “Est-ce qu’il sait que tu es là?”

“Je … je ne crois pas … non!” Hélène répondit en se tournant précipitamment vers la fenêtre du bureau où ils discutaient. «Je lui ai seulement dit que mon père irait probablement chez M. Floriot ce matin à onze heures et que je pourrais venir le rencontrer. Rose, de quoi rigolez-vous?

“Oh, rien de particulier.”

“Ne me taquine pas!” elle a plaidé.

“Eh bien, je rigolais,” gloussa la gouvernante, “parce que tu es venu ici si pressé à neuf heures et demie pour rencontrer ton père, qui ne sera pas ici avant onze heures!”

Hélène rougit.

“Je suppose que tu penses que je suis une fille terriblement stupide?”

“Oh, chérie, non!” Lui assura Rose avec un petit sourire grave. “Je ne suis que trop heureux de voir que vous et Raymond s’aiment.”

Le visage de la fille s’éclaira avec une petite lueur de plaisir.

“Vraiment, ça vous plait?” elle a demandé doucement.

“Beaucoup!” acquiesça Rose. Et à l’instant suivant, la fille embrassa sa joue flétrie.

“J’ai élevé le jeune homme, tu sais,” continua-t-elle en passant son bras affectueusement autour de la taille de Helene. “Et j’ai l’impression qu’il m’appartenait un peu. Je suis très heureux qu’il ait fait un si bon choix.”

“Il va en parler à son père ce matin,” dit timidement la jeune fille. Rose sourit.

“Je ne pense pas qu’il va le surprendre beaucoup.”

Hélène lui jeta un regard surpris.

“Vous ne pensez pas que M. Floriot soupçonne?” Elle haleta.

“Que vous et Raymond êtes amoureux l’un de l’autre? Oh, bien sûr que non!” rit Rose. “Il faudrait qu’il soit aveugle pour ne pas le voir. Tout le monde dans le quartier le sait!”

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Avec un soupir de consternation, la jeune fille cacha son visage dans ses mains.

“Le boulanger m’a demandé hier quand le mariage devait être célébré”, poursuivit la gouvernante avec méchanceté. “Et avant-hier, c’était le boucher. Il y a quelques jours, l’épicier s’est enquis, et…”

Elle était apparemment prête à continuer indéfiniment quand une voix joyeuse de la porte l’interrompit.

“Te voilà!”

Et Maître Raymond Floriot se précipita à l’intérieur.

“Oui, la voilà – tout à fait par accident! Tu ne t’attendais pas à la voir, n’est-ce pas?” Ils l’entendirent rire alors qu’elle traversait le couloir.

Helene réussit à retrouver un semblant de dignité primitive en lui donnant ses deux mains et levant les yeux dans ses yeux dansants.

“Tu ne t’attendais pas à me voir si tôt, n’est-ce pas?” elle a demandé.

“Non, je ne t’attendais pas le moins du monde!” il rit. “Je ne devrais pas me demander si c’est pour ça que je suis venu moi-même si tôt!”

“Mais sérieusement, n’êtes-vous pas surpris de me trouver ici?”

Il se pencha et l’embrassa légèrement sur les lèvres.

“Non, je ne suis pas surpris” répondit-il gravement. “J’aime penser que tu es aussi impatiente que moi, et il me semble que cela fait des semaines que je ne t’ai pas vue!”

“Douze heures!” elle a ri joyeusement.

“Douze ans!”

“As-tu pensé à moi depuis?”

Il a répondu à cette question d’une manière qui montre que la coutume de plusieurs milliers d’années est la meilleure.

“As-tu rêvé de moi?”

“Pas du tout!” il secoua la tête et sourit. Elle a déménagé dans une attaque simulée.

“La réalité est un rêve trop doux, ma chérie, pour que nous ayons besoin de rêves!” ajouta-t-il tendrement. Ce petit discours a été suivi d’un silence de plusieurs minutes au cours duquel la représentation a été jugée appropriée dans les circonstances.

Hélène s’éloigna doucement.

“Avez-vous travaillé dur?” elle a demandé.

“Oui, j’étais debout à cinq heures ce matin pour terminer mon mémoire. Je suis tout à fait prêt maintenant.”

“Et l’affaire vient demain!” s’écria-t-elle doucement.

“Demain c’est le grand jour!” acquiesça Raymond.

“Et je dois vous entendre!”

“Bien sûr! Mais je vais devoir trouver un endroit où je ne peux pas te voir. J’oublierais de quoi je parlais si je te voyais; et réfléchis à ce que cela signifierait si je bégayais et balbutiais et rompre avec vous au tribunal! Pourquoi, je ne m’en remettrais jamais! ” Il frissonna avec une crainte qui n’était pas tout feinte.

“Et vous avez décidé de parler à votre père aujourd’hui?” demanda-t-elle timidement, après une petite pause.

“Oui, je vais lui parler dès qu’il entrera”, déclara son amant avec un air de hardihood qui était loin d’être réel.

“Bien, vous devez faire attention à ne pas bégayer et balbutier et tomber en panne alors!” elle a souri. Rose mit la tête dans la porte un instant.

“M. le président est ici!” elle a chuchoté et était parti.

“Maintenant, alors, les épaules!” ordonna Hélène à voix basse en entendant le pas du père dans la salle à l’extérieur. Elle éclata de rire intérieur alors que son amour pris de panique retombait précipitamment hors de la ligne de vision directe de la porte. Ainsi, lorsque M. Floriot s’est approché et l’a embrassée, il n’a pas au début constaté que son fils était présent.

“Bonjour, mon enfant!” dit-il avec un sourire.

Raymond s’est avancé et s’est raclé la gorge. “Vous pourriez dire ‘bonjour, mes enfants, mon père,” suggéra-t-il d’une voix incertaine.

“Si tu veux!” fut la réponse souriante. Et prenant une main de chacun, il dit: “Bonjour, mes deux chers enfants!”

Hélène se précipita vers son bureau et revint avec un énorme bouquet de roses dans un vase élancé.

“Je vous ai apporté ceux-ci ce matin, monsieur,” dit-elle en le regardant timidement.

M. le président les prit à deux mains et enfouit son visage dans leur parfum.

“Ils sont seulement moins charmants que le donneur!” il a déclaré avec un arc majestueux.

“Oh, M. Floriot!” elle a protesté avec un rougissement et un sourire. Puis, alors qu’il se retournait pour remplacer le bouquet sur son bureau, elle murmura à Raymond:

“Je pense que tu pourrais lui parler maintenant.”

“Moi aussi!” il a accepté sur le même ton.

“Mon père m’a dit de vous dire qu’il serait là pour vous voir vers onze heures, M. Floriot”, remarqua-t-elle en se retournant vers eux.

“Je serai ravi de le voir!”

“J’irai le chercher, si ça ne vous dérange pas!” elle a offert avec impatience. M. le président sourit.

“Je vais essayer de ne pas être très en colère!” lui assura-t-il. Les trois marchèrent lentement dans le jardin où le vieil homme trouva une place dans une petite maison rustique pendant que les amants se dirigeaient lentement vers la porte. Il fit semblant d’être très absorbé par le journal du matin, mais les observa sournoisement du coin de l’œil. Au lieu de sortir, Hélène s’arrêta derrière un grand arbuste qui la dissimulait totalement et Raymond revint avec des pas vraiment impatients.

À moins de dix pieds de la silhouette assise dans la maison rustique, il s’arrêta et ouvrit la bouche deux fois, sans pouvoir sortir un mot. Son père ne semblait pas avoir la moindre idée de sa présence. Il fit un autre pas timide. et puis, alors que le papier bruissait, il s’enfuit dans la direction du buisson qui dissimulait son allié.

Hélène sortit en tremblant de rire silencieux et lui fit signe de revenir avec des gestes impérieux. Il est revenu une fois de plus à l’attaque, mais a de nouveau cédé à la panique au moment critique. Enfin, il se rapprocha de la conversation et demanda avec une solennité fictive qui ne dissimulait pas sa nervosité:

“M. le président est-il extrêmement occupé?”

“Extrêmement!” répondit son père sans lever les yeux du journal. Raymond grimaça légèrement. et puis, levant les yeux au ciel, murmura douloureusement:

“Quelle nuisance bestiale!”

M. le président leva les yeux avec surprise.

“Voulais-tu me parler?” s’enquit-il poliment.

“Oui – et tout à fait sérieusement!”

Son père se leva en riant et plia son papier.

“Pour combien de temps?” demanda-t-il avec un sourire malicieux.

“Pas très long!” Lui assura rapidement Raymond. “Au moins, je ne pense pas que ça va prendre longtemps pour le dire.”

“Essayez en quatre mots!”

“J’aime Hélène Valmorin!” lâcha-t-il désespérément.

M. le président a reculé d’un pas, son visage exprimant le plus grand étonnement, mais ses yeux se moquaient.

“Le faites vous!” il s’est excalmé. Raymond le regarda un moment avec doute, puis il vit tout.

“Est-ce que vous le saviez?” il a demandé, timidement. Son père éclata de rire.

“Quel vieux fou tu dois penser que je suis!”

L’instinct de l’amant dit à Raymond de faire vite.

“Et je veux l’épouser,” continua-t-il. M. le président hocha la tête.

“Je peux tout à fait comprendre ça”, sourit-il. “Bien, que Dieu vous bénisse et vous rende heureux! Est-ce tout ce que vous voulez dire?”

“Oui c’est tout!” souffla son fils avec un profond soupir de soulagement. M. Floriot regarda dans les yeux qui ressemblaient tellement à ceux de la femme perdue, et tout l’amour et le désir qu’il avait ressentis pour sa mère et son fils brillaient dans les siens. Il s’approcha du garçon et posa affectueusement une main sur son épaule. Raymond sentit la prise des doigts alors que son père commençait à parler.

“Mon garçon,” dit-il d’un ton grave et doux, “tu es un brave garçon et tu es la seule joie de ma vie. Je pense qu’Hélène est digne de toi. Aime-la, mon garçon! elle toujours – quoi qu’il arrive! Soyez son amie, son guide, son pilier – ainsi que son mari.

“Surtout, faites de votre mieux pour la comprendre! Les femmes ne sont pas toujours faciles à comprendre; mais ne laissez pas votre femme en dehors de votre vie!

“Partagez tout le monde de vos joies et de vos chagrins avec elle. Vous aurez peut-être des heures de pensées sombres et d’amertume – peut-être la plupart des hommes. N’oubliez jamais, dans ces heures malheureuses, que le mari a une lourde responsabilité. Rappelez-vous toujours, Raymond, mon garçon, que tu es responsable de la vie et de l’âme et du bonheur de la femme qui se donne à toi! ”

Le jeune homme écoutait gravement avec la tête inclinée. Alors que son père faisait une pause, il leva les yeux avec un tendre sourire.

“Je ne pense pas que la responsabilité sera très lourde dans mon cas, mon père”, a-t-il déclaré.

“La vie s’avère parfois extrêmement cruelle, mon garçon”, répondit son père en secouant la tête.

“Valmorin sera ici tout à l’heure et je parlerai avec lui. Je dois lui révéler un secret avant de lui demander de te donner la main de sa fille.”

“Un secret!” s’écria le jeune homme, surpris.

“Oui”, acquiesça son père. “Je te dirai ce que c’est après.” Raymond ressentait un malaise et une crainte grandissants. Les amants sont facilement alarmés.

“Votre secret – ne sera pas … ne l’en empêchera pas—?” balbutia-t-il.

“Non!” répondit son père avec un léger rire, “je ne crois pas.”

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